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“海纳百川,有容乃大”。这八个字语出民族英雄林则徐的一副自勉联:“海纳百川,有容乃大;壁立千仞,无欲则刚。...

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65年(东汉永平八年)
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       东汉楚王英祀浮屠,供养伊蒲塞(优婆塞)、桑门(沙门)。据《后汉书•楚王英传》云,是年诏令天下死罪皆入缣赎,楚王英遣郎中令奉黄缣白纨三十匹送国相赎罪,明帝诏曰:“楚王诵黄老之微言,尚浮屠之仁祠,洁斋三月,与神为誓,何嫌何疑,当有悔吝?其还赎,以助伊蒲塞、桑门之盛馔。”

 
 大约与此同时或稍后几年,传说东汉明帝于永平年间遣使者到印度求法。(袁宏《后汉纪》卷一○记于“永平十三年(70)”,其他书有多种不同说法)
 
  刘英,是东汉楚王, 为东汉光武帝和许美人所生。后因为图谋取代汉明帝被废去王位,而后自杀。据后汉书记载,刘英为中国已知最早的佛教信徒。
 
  公元65年,汉明帝(东汉继光武帝后第二个皇帝)给他的异母兄弟楚王刘英写了一道诏书,这道诏书后来被收入了范晔的《后汉书·光武十王列传》中。诏书中似乎无意间提到的几十个字,在中国宗教史上引起轩然大波,成为后世研究中国佛教起源的最早资料。汉明帝无论如何也想不到,自己诏书中一次顺手一提,开始了外来宗教在中国传播的正史篇章,也通过正史使刘英成了诸侯国里第一个信佛的国王。
 
  楚王刘英是汉光武帝刘秀庶出的儿子。母亲是许美人,因为没有受到深宠,所以地位较低。但是,刘英在很小的时候就被封为楚王,封国就在汉高祖刘邦的汉室龙兴之地--今江苏徐州地区。根据《后汉书·光武十王列传》记载,刘英在建武十五年为王,建武二十八年才赴国就任。年轻的时候,刘英喜好交接游侠之士,迎纳众多宾客,到了晚年的时候更加嗜好黄老之学。按照佛教史专家的考释,佛教传入中国前期是和神仙思想、祭祀方术混同在一起被民众接受的。此外,黄老学说一直是汉代贵族间比较流行的学术思想,淮南王刘安(淮南国与刘英的楚国临近)集门客着《淮南子》,其中主要宣讲的也是黄老学说。现在发展到楚王刘英这里,黄老学又有了新的进步,就是与宗教化的佛教扯到了一处,刘英为浮屠建祠,里面也多半还供着老子(这个猜测到汉桓帝立佛老祠时进一步得到证实)。因此,刘英喜好黄老学,这就为他接受佛教、传播佛教奠定了思想基础。
 
  在古代中国的版图上,徐州是交通南北,联络东西的商埠重地,经济发达,文化活跃,也是道教思想兴盛和道教兴起的重要区域。汉明帝当皇帝后,想以宽大之心治天下,就下了个诏,让各国犯死罪的人缴纳生绢即可赎罪。楚王刘英不知作过什么亏心事忽然感到有些心虚,不打自招地要手下人准备了黄绢白绢三十匹给汉明帝送去。汉明帝收了东西嘴上还卖乖,下了诏书给刘英,上面赫然写道:“楚王诵黄老之微言,尚浮屠之仁祠,洁斋三月,与神为誓,何嫌何疑,当有悔吝?其还赎,以助伊蒲塞、桑门之盛馔。” 并把这道诏书颁示给各诸侯国的中傅们。


永平求法
 
  永平,为东汉第二代皇帝明帝刘庄的年号。所谓“永平求法”,即指东汉永平7年,明帝刘庄遣使西行往天竺(即今天的印度)求取佛经、佛法的事件。
 
  据史料记载,东汉永平七年(公元65年)的某天晚上,汉明帝刘庄做了一个梦,梦见一位神仙,金色的身体有光环绕,轻盈飘荡从远方飞来,降落在御殿前。汉明帝非常高兴。第二天一早上朝,他把自己的梦告诉群臣,并询问是何方神圣。太史傅毅博学多才,他告诉汉明帝:听说西方天竺(印度)有位得道的神,号称佛,能够飞身于虚幻中,全身放射着光芒,君王您梦见的大概是佛吧!于是明帝派使者羽林郎中秦景、博士弟子王遵等13人去西域,访求佛道。
 
  三年后,他们同两位印度僧人回到洛阳,一为摄摩腾,一为竺法兰。相传摄摩腾译出了《四十二章经》。后来二高僧在洛阳城西白马寺弘法传教,最后二僧图寂于此寺。现今,白马寺山门内中轴甬路两侧有二高僧墓,东为摄摩腾墓,右为竺法兰墓。寺后院清凉台上有摄、兰二僧殿。
 
  永平求法标志着佛教正式由官方传入中国,从此,佛教这一影响了中国人达2000余年的宗教在中国土地上扎下了根。据说是因当时驮载经书佛像的白马而得名,白马寺也因而成为中国佛教的“祖庭”和发源地,现在白马寺属于中国全国重点文物保护单位。
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